2011年3月17日 ScienceDaily 簡述了一篇近日發表的論文,探討古生物遷徙與交配研究。 專業譯者小不點小姐在她的 blog 中將全文譯出,在獲得她同意之下轉載於此,對古生物化石有興趣的朋友可以在小不點秘密基地裡找到許多科學新知,全文轉載如下。

三葉蟲這種古代節肢動物是現今的龍蝦、蜘蛛和昆蟲的親戚。它們在2億5千萬年前滅絕,但有不少保存狀態絕佳的標本。三葉蟲的群聚化石比單一完整的標本更吸引收藏者。在少見的例子中,會發現形成化石的三葉蟲群落。辛辛那提大學地質學教授 Carlton E. Brett 在這些亂葬堆中找尋古生態環境與生物行為的相關證據。

Brett今年三月於美國地質學會的區域性會議中發表研究論文,共同作者還有波蘭雅蓋隆大學地質科學系古生物學者 Adrian Kin、辛辛那提博物館中心的 Brenda Hunda。

為了一探究竟,Brett教授走訪奧克拉荷馬、摩洛哥及波蘭等地,調查許多三葉蟲群聚化石標本。颶風引發暴風雨產生的數噸沈積物迅速掩埋之下,使得三葉蟲窒息死亡並留下生前活動的樣貌。這些地質「快照」,宛如龐貝城遺址裡火山灰保留住古羅馬人的生活風貌。

就如同其他節肢動物,三葉蟲堅硬的外骨骼會經過數次蛻皮。

「我們發現蛻下的外殼彼此緊鄰著,這證明了沈積物掩埋三葉蟲後沒有受到顯著的擾動。」

就像是現生螃蟹與龍蝦,三葉蟲在脫下具保護作用的外骨骼時,似乎也會大量集結以策安全,在脫皮期間,呈現「蟲」多勢眾的狀態。另外,就像其他現生種的親戚一樣,三葉蟲也是利用群聚脫皮的機會進行交配。

Brett表示:「大規模掩埋的化石,保存大量體型相近、年齡應該也相彷的三葉蟲群體標本。不同種類的三葉蟲會區隔開來,而且處於脫皮後的『赤裸』狀態。這是一場狂歡。」

Brett與同事也找到三葉蟲與現生節肢動物行為具關連性的另一項證據。有列三葉蟲很顯然是在遷徙過程中形成化石的。

「最近發現一些超過十數隻的三葉蟲形成行列的標本,提供關於遷徙隊伍的最古老證據,這很類似現生甲殼類的行為。」Brett說道。

大規模掩埋的化石,記錄一群集體行動的古代三葉蟲,與某些現生甲殼動物可以相比較。

Brett表示:「這些證據指出三葉蟲複雜的同時逃生與生殖行為,對於這些古生物的生態方面提供特別的觀點。」

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