三葉蟲遇到危險時會將自己身體捲曲成球狀的防禦姿勢,將身體柔軟的腹部埋藏於堅硬的外殼之下,自古生代奧陶紀開始,這類捲曲型態的三葉蟲標本十分常見,過去古生物學家一直沒有能夠查明三葉蟲在多早之前就具備了這樣的能力,一般普遍認為,在寒武紀時期的三葉蟲是無法做到捲曲身體的動作。 來自於英國劍橋大學的研究團隊於 2013 年 9 月 25 日在 Biology Letters 期刊發表了一篇新論文  Humble origins for a successful strategy: complete enrolment in early Cambrian olenellid trilobites,在加拿大賈斯珀國家公園發現了一個寒武紀早期捲曲的小油櫛蟲科 Mummaspis muralensis 三葉蟲標本,將三葉蟲這項特殊的防衛機制出現的時間點,往前推進至五億一千萬年前。

由照片中可以看出,Mummaspis muralensis 三葉蟲的尾巴完全覆蓋頭部的底面,此外研究團隊也表示,此標本身體的胸節彼此重疊,意味著捲曲是能夠滾動的。研究團隊成員 Ortega-Hernández 表示: 「長久以來我們便知道三葉蟲會利用捲曲的身體來避免被掠食,大量的化石紀錄保存了這種捲曲體態的三葉蟲,但從未在小油櫛蟲這種早期三葉蟲中看過這類標本,讓人們認為在此階段三葉蟲尚未演化出這項能力。」

而這些小油櫛蟲的姿態究竟真的防衛外界侵擾而捲曲 ? 或只是死亡後受到海底沉積物的擠壓呢?Ortega-Hernández 表示 :「如果身軀有明顯的破壞、扭曲、不自然的彎曲或是其他變形的現象,我們就懷疑可能是死亡後受到擠壓變形。」,「但這些化石捲曲的相當對稱,身體的每個部位都完整地接合,如同年代較晚之三葉蟲捲曲型態化石。」

「現在我們可以了解,與往後的三葉蟲品種相較,小油櫛蟲捲曲身體的能力相對較弱,當它死亡時肌肉會放鬆,身體再度回到攤平的狀態,因此必須在採捲曲防衛狀態時立刻被埋葬,才有機會出現這樣保持捲曲型態的標本,而加拿大艾柏塔 (Alberta) 的 Mural Formation 地層是絕佳找到這類標本的地點。 」

這項發現也顯示在寒武紀大爆發的生命軍備競賽中,弱小的一方面對強大掠食者時,除了趕快逃走之外,又多了一種選擇。


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